ROCKWELL Norman

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Peintre- illustrateur

1894-1978

Style : Figuration narrative

Biographie

Norman Rockwell nait à New-York le 3 Février 1894 et meurt à l’âge de 84 ans en 1978. C’est illustrateur et peintre naturaliste de la vie américaine du xxe siècle, célèbre pour avoir illustré de 1916 à 1960 les couvertures du magazine Saturday Evening Post.

Passionné par le dessin dès son plus jeune âge, il entre à la chase School of Fine and Applied Arts en 1908. Il abandonne au bout de 2 ans mais poursuit à l’Art Students League of New-York. Il y perfectionne sa technique picturale  auprès de George Bridgeman et Thomas Fogarty. C’est à l’âge de 16 ans qu’il illustre son premier ouvrage intitulé Tell me why, Stories. Commence également une longue amitié et collaboration avec le mouvement des boy-scouts des Etats-Unis avec l’illustration de la revue Boy’s life.

En 1916, il propose sa première couverture au magazine The Saturday Evening Post. Cette collaboration lui vaudra sa célébrité entre autres choses. Dès lors, il devient en effet le peintre de l’Américain moyen et son nom est identifié à cette revue. Il en réalise les plus célèbres illustrations et couvertures jusqu’en 1960. Il illustre en 1935 les romans de Mark Twain puis participe à l’effort de guerre en 1943 en créant l’affiche « The Four freedoms » distribué dans le monde entier. En tant qu’artiste américain le plus populaire, il fait les portraits des plus grands: Eisenhower, Kennedy, Nasser… Cependant, son oeuvre la plus célèbre reste sans nul doute son Triple Autoportrait : par une mise en abyme, le peintre se peint en train de se peindre en se regardant dans un miroir.

Les années 1960 voient naitre la généralisation de la photographie , ne laissant plus que peu de place à l’illustration. Rockwell quitte le Saturday Evening Post également encouragé par le changement de direction artistique du journal.

Il travaille pour la revue Look à la fin des années 1960. Il illustre des thèmes plus graves, plus en relation avec les convulsions politiques du temps. Sa plus célèbre illustration pour LookNotre problème à tous datée de 1964 représente une petite fille noire américaine se rendant à l’école, escortée par des agents fédéraux, en pleine période ségrégationniste. Vers la fin de sa vie, il fera encore des affiches publicitaires ainsi que le calendrier des boy-scouts jusqu’en 1976.

L’art de Norman Rockwell se situe dans une période charnière de l’histoire de l’illustration. L’arrivée de la photographie est en effet un bouleversement majeur. Norman Rockwell est le trait d’union entre deux courants. En effet, il est l’héritier de la tradition américaine du XIXe siècle et tout particulièrement de Howard Pyle, qui illustrait des livres d’aventures. Il se place également dans la continuité de Joseph Christian Leyendecker dont la peinture est représentative d’une nouvelle technique qui s’imposera avec l’essor des magazines illustrés entre les années 1920 et 1950. Par son style précis et méticuleux, Rockwell se joue des différents courants pour créer son propre style, il annonce finalement l’hyperréalisme.

Outre Pyle et Leyendecker, Norman Rockwell est influencé par des maîtres de l’art occidental comme Vermeer, Frans Hals, Chardin, pour leurs scènes d’intérieurs, Meissonier et Gérôme pour leur minutie ou encore le portraitiste John Singer Sargent. On trouve également certainesréminiscences de Winslow Homer dans ses illustrations de Tom Sawyer. Les illustrateurs anglais de l’époque victorienne influencent aussi beaucoup l’artiste, par exemple ceux des ouvrages de Charles Dickens ou de Lewis Carroll, Hablot Knight Browne, Arthur Rackham et John Tenniel.

On qualifie souvent le style de Rockwell de « storyteller », c’est à dire narratif. Comme illustrateur, il faisait évidemment en sorte que ses œuvres soient en parfaite correspondance avec les textes qu’il illustrait . Pour ses couvertures de magazines, chaque détail avait un rôle dans la narration de la scène. Son art a énormément évolué au cours de sa vie passant d’un naturalisme hérité du XIXe siècle à une peinture plus réaliste et précise .

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